The Surprising Irish Giant of St. James's Street. 1785. Thomas Rowlandson
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La figura de los gigantes en el folklore irlandés ocupa un lugar destacado. Es uno de los mitos celtas que más se repiten en el conjunto de las islas, y su presencia está asociada a leyendas de una antigüedad considerable por todo el país, pero especialmente en la zona norte.

Pertenecientes al ámbito del mito y el folklore de toda Europa y Oriente Medio, es posible que escondan una explicación científica detrás. En el Ulster se repiten con mucha frecuencia las leyendas de gigantes, como la que explica la creación de su famosa calzada de bloques de basalto y que es visitada por miles de personas cada año.

En 2016 un equipo de una veintena de instituciones académicas irlandesas y británicas realizó un estudio encaminado a descubrir cual era la explicación para que entre la población del noroeste de Irlanda hubiera un elevado número de “gigantes” que durante los últimos tres siglos fueron utilizados como atracción de feria, y de los que os pongo algunos ejemplos abajo.

Emprendieron un estudio ambicioso y de amplia colaboración, recabando la ayuda de los pacientes y el público en general para establecer el análisis en Irlanda del Norte y la República de Irlanda. Identificaron una mutación particular en pacientes irlandeses y buscaron portadores de este gen en Irlanda. La frecuencia de la mutación AIP (R304*) se encontró sorprendentemente alta en el Ulster, Irlanda del Norte. Los datos sugieren que todos los pacientes irlandeses con esta mutación particular (18 familias y 81 portadores) son descendientes del mismo ancestro, que vivió en la zona hace 2.500 años. De los 81 portadores identificados, 31 habían desarrollado acromegalia y más de la mitad de ellos tenían gigantismo (18 pacientes, 58%). La importancia clínica de este estudio es que ahora podemos examinar a los miembros de la familia y se puede hacer un seguimiento de los portadores para detectar la enfermedad a tiempo. Nuestro estudio más amplio ha demostrado que el 24% de los portadores de genes aparentemente no afectados tienen de hecho signos tempranos de acromegalia, y algunos fueron operados inmediatamente como resultado del proceso de detección genética.

Este estudio también puede dar una explicación científica para el numeroso mito gaélico de los gigantes en Irlanda, donde la calzada del Gigante y la leyenda de la creación de un lago está fuertemente ligada a los gigantes. En la historia moderna, entre los famosos gigantes irlandeses se encuentra Charles Byrne, cuyo esqueleto en el Museo Hunter de Londres fue estudiado y una muestra de ADN demostró que también es portador de la misma mutación. Hay datos disponibles de numerosos gigantes que vivieron en esta zona en los últimos siglos, como Mary Murphy (la ‘Gigante de la Perforación’) y James Kirkland (uno de los ‘Gigantes de Potsdam’), lo que hace que estos datos apoyen una historia muy colorida.

Los estudios de genética y la presencia de gigantes en el folklore irlandés
Hugh Murphy, el gigante irlandés. Foto dominio público.

El profesor Sian Ellard, de la Facultad de Medicina de la Universidad de Exeter, que colaboró en la investigación dijo: “El folclore irlandés tiene numerosas historias sobre los gigantes irlandeses y los restos de algunos de estos gigantes han sido estudiados en el pasado. Nuestros datos explican la observación hecha por el antropólogo pionero James C. Prichard en 1826”.

Prichard escribió: “En Irlanda se ven con frecuencia hombres de estatura poco común, e incluso una forma y estatura gigantesca ocurren allí con mucha más frecuencia que en esta isla [Gran Bretaña]… Apenas podemos evitar la conclusión de que debe haber alguna peculiaridad en Irlanda que da lugar a estos fenómenos.” (Univ Exeter, 2016)

Es importante señalar que la predicción de que 436 portadores y 86 individuos afectados pueden estar sin diagnosticar y vivos hoy en día en Irlanda (o en cualquier otro lugar entre las personas con antepasados irlandeses), significa que podemos ser capaces en muchos pacientes de prevenir la aparición del gigantismo y evitar la mortalidad prematura asociada a esta condición potencialmente desfigurante.

El documento, titulado Increased Population Risk of AIP-Related Acromegaly and Gigantism in Ireland, fue dirigido por Márta Korbonits, de Barts y la Escuela de Medicina de Londres, y se publicó en la revista Human Mutation. Fue escrita por Radian, S., Diekmann, Y., Gabrovska, P., Holland, B., Bradley, L., Wallace, H., Stals, K., Bussell, A.M., McGurren, K., Cuesta, M., Ryan, A.W., Herincs, M., Hernández-Ramírez, L.C., Holanda, A., Samuels, J., Aflorei, E.D., Barry, S., Denes, J., Pernicova, I., Stiles, C.E., Trivellin, G., McCloskey, R., Ajzensztejn, M., Abid, N., Akker, S.A., Mercado, M., Cohen, M., Thakker, R.V., Baldeweg, S., Barkan, A., Musat, M., Levy, M., Orme, S.M., Unterlander, M., Burger, J., Kumar, A.V., Ellard, S., McPartlin, J., McManus, R., Linden, G.J., Atkinson, B., Balding, D.J., Agha, A., Thompson, C.J., Hunter, S.J., Thomas, M.G., Morrison, P.J. & Korbonits, M.