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La relación entre humanos y ballenas en la Edad del Hierro del occidente europeo está documentada de forma esporádica en prácticamente todas las costas del Arco Atlántico. Los estudios realizados sobre este asunto coinciden en que el aprovechamiento de animales varados en las playas pudo ser una fuente de alimento y recursos esporádica que era bien recibido por las tribus del continente.

En Asturias, en el castro de la Edad del Hierro de la Campa Torres en Xixón, se determinó que la escápula de ballena descubierta en los trabajos arqueológicos pertenecía a una ballena gris, extinguida en el Atlántico en el siglo XVIII y que ahora sólo se encuentra en el Pacífico.

En las islas Orcadas, en Escocia, se ha realizado un estudio sobre restos de ADN de una ballena de hace 2000 años y ha dado unos resultados sorprendentes. Descubre más de esta fascinante historia.

“La relación entre las ballenas y los seres humanos en las islas durante la Edad de Hierro ha sido esclarecida en un nuevo y fascinante estudio realizado por el Instituto de Arqueología de la Universidad de las Highlands e Islas y por expertos en ballenas de Carolina del Norte y Nueva Escocia.

El análisis de ADN de una vasta colección de huesos de ballena encontrados en el sitio Cairns Broch en South Ronaldsay encontró que 19 de 33 provenían de un solo rorcual común, el segundo más grande de la especie. Varios de los huesos tenían marcas de corte.

Una excavación del sitio encontró que algunos de los huesos fueron utilizados como relleno en las paredes del Broch – una casa torre de piedra de la Edad de Hierro – y otros aplastados en los escombros usados para rellenar la estructura antes de que fuera abandonada.

Curiosamente, un trozo de vértebra F fue moldeado en una vasija y dejado justo fuera de la puerta del broch al final de su ocupación. Dentro estaban los restos de dos corderos recién nacidos y la mandíbula de un hombre. Junto a ella descansaban dos cuernos de ciervo.

Martin Carruthers, director del sitio de The Cairns y profesor de arqueología de la UHI, dijo que la forma en que los huesos fueron dejados indica un “acto de clausura” del broch. El Sr. Carruthers dijo: “Es asombroso poder decir con confianza que tantos de estos huesos de ballena, incluyendo el recipiente con la mandíbula humana, pertenecen en realidad al mismo animal, especialmente porque los hemos descubierto en el sitio durante varias estaciones diferentes, sin saber en todo momento que la dispersión de huesos pertenecía a una sola bestia enorme.

Una de las cosas más importantes, desde mi punto de vista, es cómo esta investigación nos ayuda a reconocer el importante papel que el tratamiento del rorcual común tuvo en los dramáticos procedimientos de finalización deliberada del monumental broch”.

La Dra. Vicki Szabo, de la Universidad de Carolina del Oeste, Carolina del Norte y la Dra. Brenna Frasier de la Universidad de Saint Mary’s, Nueva Escocia, que han investigado durante mucho tiempo el papel de la ballena en la Sociedad del Atlántico Norte, colaboraron con el Sr. Carruthers en la investigación en Cairns Broch.

El Sr. Carruthers añadió: “Teníamos algunas sospechas de que algo particularmente interesante estaba sucediendo con la cantidad de hueso de ballena que estaba saliendo del final de nuestro yaicmiento, pero nunca habríamos logrado llegar a este nivel de especificidad sin el aporte y la colaboración de Brenna y Vicki”.

La vida en Cairns Broch llegó a su fin durante el siglo II d.C., cuando muchas de las torres de muros altos, que sólo se encuentran en Escocia, cayeron en desuso.

El Sr. Carruthers dijo que había una sensación de que “las cosas estaban cambiando” en esta época y, si bien el varamiento de la ballena no necesariamente desencadenó el éxodo de Cairns Broch, puede haberla alimentado.

“Todavía podemos preguntarnos si los acontecimientos, como el varamiento de una ballena significativamente grande, podrían alentar a una comunidad, tal vez ya considerando una ruptura radical con el pasado, a ir a por ello”.

“Había una ventaja muy práctica en la recolección de una ballena muy grande, pero también podemos preguntarnos si la aparición de una bestia tan grande varada en la costa significaba más para las comunidades de la Edad de Hierro que un simple recurso.

“En muchas sociedades no occidentales y, de hecho, en muchas sociedades europeas antiguas, los fenómenos naturales repentinos, como la muerte de un tipo importante de animal, pueden ser considerados como una indicación conspicua de fuerzas arcanas y esotéricas, tomadas como un signo, un augurio auspicioso o no auspicioso.

“Aunque el encallamiento puede haber sido más común con una población mayor de ballenas que se cree que existen en la prehistoria, podría ser que tanto el impacto práctico como los posibles efectos ideológicos y psicológicos de la aparición de una gran ballena encallada crearon el momento crítico y la motivación final para un cambio importante”.

El rorcual común puede crecer hasta unos increíbles 27 metros de largo y alcanzar velocidades máximas de 45 kilómetros por hora. No fue comúnmente cazado hasta la introducción del arpón explosivo, con lo que es más probable que haya quedado varado en la Bahía de Windwick en Rondalsay del Sur, según creen los investigadores.

La llegada de tal bestia a la playa de South Ronaldsay habría permitido a la comunidad adquirir un gran volumen de carne, aceite para lámparas de iluminación mientras el hueso se convertía en diversos objetos, ya que la embarcación que se encontraba en la puerta principal del folleto a herramientas -como tablas de cortar y bastones de tejer- y materiales de construcción, con grandes costillas utilizadas como vigas del techo.

El encallamiento de un animal importante, como un enorme rorcual común, habría representado una contribución masiva a los recursos de la comunidad, dijo el Sr. Carruthers.

El nivel de alimentos ricos en proteínas ofrecido por una ballena como ésta probablemente habría “dinamizado” a la comunidad y llevado a un año exitoso, añadió.

Dijo: “En The Cairns, esta bendición de las ballenas podría haber incluido el apoyo a una empresa importante como la finalización del edificio principal, el broch, una estructura que ha dominado el paisaje y la sociedad local durante generaciones.

“No habría sido una actividad menor el demoler las partes superiores del masivo y complejo broch, y es probable que el trabajo de derribarlo hubiera tenido algunas consecuencias serias para el asentamiento, en cuyo centro se encontraba el edificio.

“Habría sido un proceso físicamente arduo y largo, probablemente involucrando a muchas personas, alejándolas de otras tareas importantes requeridas de este ocupado grupo de agricultores”.

Se sigue trabajando en el sitio del Folleto de Cairns para desenterrar más detalles sobre la comunidad de la Edad de Hierro que vivió allí.

VíaThe Scotsman
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