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En la asignatura de Prehistoria de este cuatrimestre hemos estudiado muy superficialmente una forma de datación absoluta llamada dendrocronología. Se trata de utilizar los anillos de crecimiento que se ven al seccionar los troncos de los árboles como sistema de datación de un yacimiento, y que sirve, combinada con otras técnicas para hacer dataciones de al menos hasta 10000 b.p. Esta técnica además permite obtener otros datos, como por ejemplo información sobre el clima que hacía en ese tiempo ya que el crecimiento de los anillos se ve afectado por los factores ambientales.

Recientemente se ha publicado el resultado de una investigación en la Universidad de St. Andrews en Escocia, en la que utilizando tanto los anillos de diversos troncos datados en aquella época, así como documentos históricos del siglo XVII se ha determinado que en la década de 1690 el país sufrió un clima extremo que tuvo consecuencias nefastas en la población y en su devenir histórico. La investigación habla de una devastación casi absoluta de la agricultura, una mortalidad el 15% de la población e incluso provocó el intento (el fallido y mortal proyecto Darién) de establecer una colonia escocesa en el sur de Panamá. Los investigadores dicen que fue la década más fría de los últimos 750 años y eso marcó su futuro.

La pequeña Edad de hielo europea
Los libros de historia de Escocia mencionan en varias ocasiones periodos climáticos duros, que se conocen como los «Scottish Ills» (a ver si alguien me puede ayudar con una traducción correcta, interpreto que es algo así como los «años duros»), en los que se tiene constancia de nevadas que duraban hasta mitad de verano, o heladas en época estival durante semanas. En esos días los periodos de cosechas eran excesivamente cortos, y las plantas no se desarrollaban correctamente por lo que el ganado se quedaba sin comida. El estudio cita a Mary Caithness, Condesa de Breadalbane, describiendo «un clima frío y brumoso como el que no ha visto la persona más anciana viva». Otras regiones, como España, Francia, Inglaterra y los Países Bajos, también sufrieron un clima excepcionalmente frío, pero en general con resultados menos drásticos. En Escandinavia, sin embargo, decenas de miles de personas murieron. Según dicen los investigadores era «probablemente la peor época de malas cosechas, escasez de alimentos y mortalidad jamás documentada en la historia de Escocia».

Variación de las temperaturas globales entre los años 1 y 2000. Wikicommons

Durante este periodo, se produjo la pequeña edad de Hielo en todo el hemisferio norte. Hablamos de olas de frio, sucesiones de hambrunas y periodos de clima extremo en toda Europa. En España por ejemplo están documentadas inundaciones devastadoras en el área mediterránea en 1617 o en la zona atlántica en enero de 1626. La parte más dura de este tiempo comenzó en 1675 y se prolongó hasta el siglo XIX. (A nosotros, en Asturias nos tocó la «nevadona de 1888» que cada año nos recuerdan los periódicos en invierno con las primeras nevadas.)

La dendrocronología al rescate
Basándose en el ancho y la densidad de los anillos de los árboles recogidos, los investigadores demostraron que 1695-1704 fue la década más fría de Escocia en 750 años. Se sabía que había sido un periodo frío pero este estudio demuestra lo extremo de la situación. Una de las causas, según lo que nos cuentan los árboles, fue que en 1693 en Islandia el monte Hekla erupciona oscureciendo los cielos escoceses durante 7 meses seguidos.

Los hallazgos son una consecuencia del Scottish Pine Project, en el que Wilson y sus colegas han estado recolectando muestras de anillos de árboles durante los últimos 10 años en el norte de Escocia. En la desolada región montañosa de Cairngorms, han perforado núcleos de árboles vivos que se remontan al siglo XV. Para extender el registro más allá, bucearon a lo largo de los fondos costeros de los lagos helados, en busca de árboles muertos hace mucho tiempo que han caído y se han conservado a lo largo de los siglos en el barro frío y pobre en oxígeno. Una vez que encuentran las muestras, las sacan a mano y sacan las secciones transversales con motosierras. El equipo también ha estudiado edificios cuyas maderas se remontan al siglo XII, aunque no se incluyeron en la reconstrucción climática. Su cronología inicial se publicó en 2017. En el curso de su trabajo, el equipo ha encontrado árboles en los lagos de hasta 8.000 años de antigüedad. Todavía están recolectando muestras y trabajando para construir un registro climático continuo anterior a la Edad Media.

La década de 1690 en Escocia y los conflictos posteriores
Allí fue a finales del siglo XVII cuando se produjo la catástrofe, pero no solamente a causa del clima. La situación política contribuyó a que Escocia se viera sola manejando la situación. En aquel tiempo estaba en conflicto con Inglaterra por lo que no podía esperar ninguna ayuda por el sur y sus aliados, estaban lejos.

La inestabilidad comenzó en 1688 cuando en Inglaterra Jacobo II es derrocado después de la revolución «gloriosa» por Guillermo III. Escocia amenazaba con elegir a un rey protestante distinto al del país vecino. Las tensiones duraron hasta 1707 en el que se firma el acta de unión de los dos países. Muchos historiadores creen que la situación de clima extremo y hambrunas de la década de 1690 propiciaron este momento histórico. Pese a todo durante el siglo siguiente los levantamientos jacobitas de 1715 y 1745 propiciaron el desplazamiento masivo de highlanders para sofocar las revueltas (¿te suena la serie Outlander?, históricamente está dentro de las Highland Clearances, que se conocen como el fin del sistema de clanes de Escocia a consecuencia de estos levantamientos).

En definitiva, me gustaría que se entiendiera que cuando los aficionados a la historia decimos que un hallazgo es fascinante o que la interpretación de una prueba obtenida de un sucio tronco sumergido en lodo es una pasada, tuvierais en cuenta que en realidad nos estamos refiriendo a mucho más de lo que parece, como podeis ver en este post 🙂

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